엽산과 B군 대사
  • 왜 엽산과 비타민B군을 같이 섭취해야 하는가?
시중에는 건강한 임신 상태의 유지와 건강한 신생아 출산을 위해 임산부가 섭취하도록 출시되어 있는 다양한 건강기능식품이 존재하는데, 대부분의 건강기능식품에는 임신 유지와 기형아 출생 방지를 위해 필요한 영양 성분인 엽산이 함유되어 있습니다.

‘엽산(葉酸)’이란 프테로일글루탐산(pteroylglutamic acid, folic acid)과 그와 유사한 생물학적 활성을 지닌 물질들을 총체적으로 지칭하는 용어로, 라틴어의 잎(folium)이라는 단어에서 유래되었습니다. 엽산은 프테리딘(pteridine), 파라아미노벤조산(para-aminobenzoic acid, PABA), 하나 이상의 글루탐산 분자(glutamate)로 구성됩니다. 글루탐산 분자가 1개 뿐이라면 이것을 folic acid (folate monoglutamate)라고 합니다. 식품과 인체 내에 존재하는 엽산의 주된 형태는 환원형(tetrahydrofolate)으로서, 다양한 형태의 단일탄소 단위와 글루탐산이 약 1~6개까지 추가로 연결된 프테로일폴리글루타메이트(pteroylpolyglutamate)입니다. 반면, 엽산 보충제나 식품 중에 강화된 엽산은 비교적 안정한 folic acid의 형태로 함유되어 있습니다.
엽산의 구조 그림
[그림1] 엽산의 구조
임신기에는 태아의 성장, 자궁 확대, 혈액증가, 태반 발달 등으로 인해 엽산 요구량이 증가하므로 임신부의 엽산 평균 필요량은 비임신 여성의 평균 필요량 및 권장 섭취량에 일정량이 부가되어 있습니다. 엽산은 세포분열이 많이 일어나는 유아기, 성장기, 임신기, 수유기에 그 필요량이 매우 증가하여 이 시기에 엽산이 부족해지기 쉽습니다. 엽산 섭취량이 부족하면 가장 먼저 혈청 엽산 농도가 감소하고, 점차 적혈구 엽산 농도가 감소하며, 심혈관계 건강에 악영향을 미치는 호모시스테인 농도는 증가하게 됩니다. 이와 함께 골수와 세포분열이 빨리 일어나는 세포에 거대적아구성 변화가 생기고, 빈혈이 나타납니다. 엽산 결핍 시 나타나는 빈혈은 거대적아구성 빈혈로 허약감, 피로, 불안정, 가슴이 두근거림 등의 증세를 수반합니다. 또한 엽산이 결핍되면 세포분열이 매우 빨리 일어나는 위장 점막에 영향을 주어 위장 장애가 나타나게 됩니다.
엽산을 이용하는 인체 내 효소 반응 그림
[그림2] 엽산을 이용하는 인체 내 효소 반응
임신 초기에 엽산이 부족하면 태아의 신경관 형성에 장애가 생겨 신경관 손상을 가진 기형아를 출산할 확률이 높으며, 이러한 위험요인을 갖고 있는 여성에게 엽산을 보충함으로써 신경관 손상 기형아 출산율을 낮출 수 있었음이 보고되었습니다. 최근에는 신경관 손상 뿐 아니라 언청이, 다운증후군 등의 다른 기형아 출산도 모체의 엽산 부족과 관련이 있다고 보고되고 있어 가임기 여성의 엽산 섭취가 매우 중요하다는 점을 알 수 있습니다.

한편, 엽산 자체가 직접적으로 신경계 독성을 일으킨다는 명백한 증거는 없으나, 비타민 B12가 결핍된 사람이 엽산을 고용량 복용할 경우 신경 관련 이상이 촉진되거나 악화되며, 빈혈의 혈액학적 증상을 개선시킴으로써 신경 기능 관련 이상 진단이 늦어져 신경 손상이 진행되는 ‘간접독성’이 문제가 됩니다. 따라서, 엽산과 비타민 B12의 일정 비율 동시 섭취가 가능토록 제조를 해야 합니다.

비타민 B12는 체내에서 메틸코발라민(methylcobalamin) 또는 5-데옥시아데노실코발라민(5-deoxyadenosylcobalamin)으로 전환되어 단일탄소 단위(one-carbon unit)를 이동시키는 조효소 역할을 합니다. 4개의 환원형 피롤 고리(pyrrole ring)가 비타민 B12의 중심이 되는 코린(corrin)이라는 커다란 원구조의 고리를 형성하고 있으며, 코린의 중심에는 코발트 이온이 자리하고 있습니다. B12라고 명명되는 것으로는 시아노코발라민(cyanocobalamin), 메틸코발라민(methylcibalamin), 5-데옥시아데노실코발아민(5-deoxyadenosylcobalamin)이 포함됩니다. 메틸코발라민은 methyl tetrahydrofolate로부터 메틸기를 호모시스테인으로 전달하여 메티오닌을 합성하는 methionine synthase의 조효소로 작용하고, 5-데옥시아데노실코발라민은 L-methylmalonyl CoA를 succinyl-CoA로 전환하는 L-methylmalonyl-CoA mutase의 조효소로 작용합니다. 비타민 B12가 결핍되면 methyltetrahydrofolate가 더 이상 대사되지 못하고 축적되어 다른 형태의 엽산 조효소를 만들기 어렵게 되므로 엽산의 결핍 증세가 나타납니다.
비타민 B12를 이용하는 효소 반응
[그림3] 비타민 B12를 이용하는 효소 반응
또한, 임신기에는 단백질 요구량과 아미노산 교체율이 증가되며 태아의 비타민 B6 요구량도 증가하므로 관련 비타민 B6를 위시한 비타민 B군이 섭취가 굉장히 중요합니다.

따라서, ‘건강한 임신과 출산’이라는 목표를 위하여 최적의 영양소 성분 조합의 발굴이 요구되며, 구성하는 원료 또한 임신을 준비하는 부부를 위하여 ‘천연 원료 비타민’으로 만들어진 제품이 필요합니다.